Il a fallu une demi-tonne de disques durs pour stocker les données d'image du trou noir

Le nouvellement sorti image d'un trou noir (ci-dessous) est un moment décisif pour la physique. Enfin, nous pouvons mettre à l’épreuve certaines des prédictions les plus célèbres d’Einstein datant d’il y a un siècle, mais ce n’était pas aussi simple que de pointer une grande lentille vers la galaxie M87 et d’appuyer sur un bouton. Il a fallu des années de travail et la collaboration de plus de 200 scientifiques pour y parvenir. Il a également nécessité environ une demi-tonne de disques durs.

La collecte de données pour l'image historique du trou noir a commencé en 2017 avec un effort coordonné appelé Event Horizon Telescope (EHT). Ce n’est pas un instrument unique, mais plutôt une collection de sept radiotélescopes du monde entier. L'EHT a utilisé un principe appelé interférométrie pour combiner la capacité de tous ces télescopes, créant un télescope «virtuel» de la taille de la Terre.



L'EHT a dû collecter un énorme volume de données pour nous livrer cette image unique. Dan Marrone, professeur agrégé d'astronomie à l'Université de l'Arizona, a déclaré que l'équipe EHT a dû installer des enregistreurs de données ultra-rapides spécialisés sur les différents radiotélescopes pour gérer l'afflux de mesures.





L'image désormais célèbre d'un trou noir provient de données collectées sur une période de sept jours. À la fin de cette observation, l’EHT n’avait pas d’image - il avait une montagne de données. Des scientifiques comme Katie Bouman du MIT (ci-dessus) ont dû développer des algorithmes pour prendre 5 pétaoctets de données et leur donner un sens. Mais comment transmettre toutes ces données aux équipes de corrélation aux États-Unis et en Allemagne? Vous utilisez un avion.



Selon Marrone, 5 pétaoctets équivaut à 5 000 ans d'audio MP3. Il n'y a tout simplement aucun moyen d'envoyer autant de données efficacement sur Internet. Il est plus rapide d’expédier les disques durs à des collaborateurs du monde entier. C’est pourquoi le MIT dispose de 1 000 livres de disques durs dans ses laboratoires de l’observatoire Haystack.



Jason Snell de Six Colors a utilement élaboré le débit de données effectif d'expédition de ces disques durs. L’observatoire du Mauna Kea à Hawaï a peut-être généré environ 700 To de données (un septième du total), et il se trouve à 5 000 miles du MIT à Boston. En comptant les trajets vers et depuis l'aéroport et le vol lui-même, il a fallu environ 50 400 secondes pour déplacer les données. Alors que les meilleures connexions Internet sont actuellement mesurées en quelques gigabits par seconde, l'expédition de ces disques d'Hawaï au MIT équivaut à 14 gigaoctets par seconde (112 gigabits par seconde).